Sempre que menciono meu amor por conservas, meus amigos e colegas se transformam em crianças exigentes.

Os frutos do mar enlatados têm uma má reputação nos Estados Unidos e não são apenas anedóticos: anualmente, o americano médio consome cerca de 3,5 libras de frutos do mar enlatados, um número que vem caindo constantemente nas últimas três décadas. Enquanto isso, o espanhol médio acaba quase três vezes isso.

Eu nem sempre fui um amante de peixe enlatado. Um amigo meu recomendou sardinha durante um dos meus esforços esporádicos para malhar com frequência e comer bem. Ele adorou os benefícios para a saúde, a relação custo-benefício e a conveniência dessas latinhas cheias de proteínas. Eu os experimentei e, bem, gostei deles. Eu não os amava, mas gostava deles o suficiente para que se tornassem parte da minha dieta.

Foi só em uma viagem pelo sul da Europa que minha história de amor começou.

As pessoas na Espanha e em Portugal adoram frutos do mar em conserva, ou conservas. Eu sabia disso antes da visita, mas não entendia até que ponto as conservas eram apreciadas. Em um pequeno bar de tapas em Barcelona chamado Quimet & Quimet, tudo começou a fazer sentido. As únicas opções de comida e bebida eram vinhos, bebidas espirituosas e frutos do mar em conserva.

Não eram apenas sardinhas e anchovas, mas amêijoas, lulas recheadas, mexilhões e muito mais. Cada peixe e molusco foram manuseados e revestidos com cuidado especializado. Estava preso.

Sinta-se à vontade para tirar sarro de mim por ser um milenar estereotipado, mas uma das minhas preparações favoritas é sardinha ou cavala drenada na torrada de abacate com limão, pimenta preta e cebola roxa em conserva.

Por quase dois séculos, os frutos do mar enlatados são vistos como uma iguaria no sul da Europa. Em vez de processar peças de peixe de baixa qualidade (ou seja, alguns dos atuns enlatados que você encontraria em uma mercearia nos EUA), os produtores de artesãos usam seus rendimentos da mais alta qualidade, limpam cuidadosamente o produto, cozinham com perfeição e preservam-no pico de frescura. Nessas regiões, as conservas são frequentemente vistas como uma preparação gourmet de qualidade ainda mais alta que os frutos do mar frescos. É semelhante a carnes curadas como jamón ibérico; por causa do processo de preservação, o produto final é muito diferente e muito mais valioso do que a carne de porco ibérica fresca. Frutos do mar enlatados são charcutaria oceânica.

Enquanto muitos americanos associam comida enlatada a tempos difíceis e bancas de guerra, aqueles na Espanha e em Portugal veem as latas como pequenos pacotes de ouro e geralmente estão dispostos a pagar o preço. Por exemplo, uma lata de quatro gramas de almejas, as amêijoas galegas mais caras, pode custar quase US $ 80.

Sim, alguns frutos do mar enlatados são uma iguaria, mas a maioria é mais amiga da carteira. Também é uma escolha alimentar saudável, sustentável e conveniente.

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Com alto teor de proteínas e ricos em ácidos graxos ômega-3, não é segredo que uma dieta pesada em peixes acolhe diversos benefícios à saúde. As variedades enlatadas, no entanto, são potências nutricionais. Para iniciantes, variedades mais oleosas de peixe, como sardinha, anchova e cavala, estão entre as fontes mais altas de ômega-3 que você encontra em uma mercearia.

Então você come os ossos? Entendi. Muitas pessoas ficam enjoadas ao comer pequenas espinhas de peixe, como é de se esperar ao comer sardinha inteira. Embora você possa comprar filés de sardinha sem osso e sem pele, vale a pena notar que não são apenas os ossos quase imperceptíveis, mas uma única lata de sardinha pode representar até 35% da ingestão diária recomendada de cálcio, graças aos ossos pequenos.

Também vale a pena procurar os peixes menores, porque eles estão no fundo da cadeia alimentar. Ao contrário do atum, a sardinha e a anchova têm pouco mercúrio, uma neurotoxina particularmente perigosa para crianças e mulheres grávidas. Peixes menores também são mais sustentáveis.

Gavin Gibbons, do Instituto Nacional de Pesca, observa que “todas as espécies têm seu próprio conto de sustentabilidade, mas, de mexilhões a atuns, os frutos do mar enlatados geralmente têm uma história muito boa para contar”.

“A grande maioria dos estoques de atum é saudável e abundante, e mexilhões, quero dizer, vamos lá, eles literalmente limpam o meio ambiente.”

Frutos do mar enlatados também não requerem refrigeração. Isso significa que os frutos do mar enlatados podem ser transportados e armazenados usando muito menos energia do que produtos frescos ou congelados. Além disso, embora o sabor possa começar a se deteriorar com o tempo, muitas variedades de peixe enlatado são consideradas não perecíveis e podem ser armazenadas com segurança por até cinco anos, reduzindo o desperdício de alimentos.

Embora os EUA demorem a pegar, o peixe enlatado está começando a ter um momento. O mercado global de frutos do mar enlatados deve crescer para US $ 36,70 bilhões até 2021, contra US $ 29,75 bilhões em 2016.

De acordo com Jonathan Harris, proprietário da La Tienda, importadora de produtos espanhóis, as vendas de frutos do mar enlatados de sua empresa nos Estados Unidos estão em alta histórica. Harris atribui isso a mais americanos que visitam a Espanha, uma taxa que aumentou 11,8% em 2018, além de um interesse geral entre os americanos em adicionar alimentos mais saudáveis ​​em suas dietas.

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“Atualmente, há uma enorme quantidade de americanos que visitam a Espanha – Barcelona é um destino privilegiado, e conservas é uma tradição nessa área”, disse Harris. “Em geral, a comida espanhola está se tornando mais conhecida, e as pessoas estão comendo mais frutos do mar nos EUA, como algo de saúde, e estão procurando qualidade.”

La Tienda oferece uma grande variedade de produtos de frutos do mar enlatados que podem ser enviados à sua porta. Harris não apenas notou um aumento nas vendas de itens familiares como atum e sardinha, mas também viu um aumento nas vendas de angulas (enguias) e amêijoas, ambos impopulares nos EUA até recentemente.

Com base na facilidade de envio de latas não perecíveis, existem algumas fontes on-line para obter ótimos produtos, além do La Tienda, como o Caputo, o Portugalia Marketplace e até a Amazon. Mas antes de se apressar para fazer uma compra on-line, considere visitar uma loja especializada local, se você tiver uma na cidade. Qualquer loja que venda queijos artesanais e outros produtos importados da Europa provavelmente levará algumas variedades de conservas de peixe e poderá fornecer algumas idéias. Até a Whole Foods tem algumas opções, desde anchovas básicas até produtos interessantes, como polvo em lata ou mexilhões da marca José Andrés e uni.

Quando se trata de comer e servir peixe enlatado, mantenha-o simples. Alguns peixes enlatados já vêm com todo o sabor que você precisa, incluindo azeite extra-virgem, molho de tomate, molho escabeche, vinho branco e ervas, limão e pimentas padronizadas. Caso contrário, os frutos do mar podem ser o condimento – principalmente as anchovas, que conferem sabores salgados e umami em muitas receitas italianas.

Sinta-se à vontade para tirar sarro de mim por ser um milenar estereotipado, mas uma das minhas preparações favoritas é sardinha ou cavala drenada na torrada de abacate com limão, pimenta preta e cebola roxa em conserva.

Pegue algumas latas e tente. E não seja muito duro consigo mesmo, se não gostar imediatamente. Mesmo o Harris de La Tienda nem sempre era um especialista em conservas; ele passou pela mesma transição.

“É uma experiência de conversão para as pessoas”, disse ele. “Fomos alimentados com frutos do mar enlatados tão mal preparados que o vemos como uma fonte barata de proteína, em vez de algo para realmente saborear. Depois de abrir uma dessas latas, ela pode realmente abrir os olhos e mudar a maneira como você pensa. Eu sei pois isso aconteceu comigo.”